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La misión Solar Sail Asteroid de la NASA se prepara para su lanzamiento

Navegando a la luz del sol, NEA Scout capturará imágenes de un asteroide para su estudio científico.

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El Near-Earth Asteroid Scout de la NASA está empaquetado de manera segura dentro del cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. El CubeSat de navegación solar es una de varias cargas útiles secundarias que viajarán en Artemis I, el primer vuelo integrado del SLS de la agencia y la nave espacial Orion.

NEA Scout es una pequeña nave espacial de aproximadamente el tamaño de una caja de zapatos grande y ha sido empaquetada en un dispensador y unida al anillo adaptador que conecta el cohete SLS y la nave espacial Orion. La misión Artemis I será una prueba de vuelo sin tripulación que permite el transporte al espacio profundo de varios CubeSats, lo que brinda oportunidades para que pequeñas naves espaciales como NEA Scout alcancen la Luna y más allá, como parte del programa Artemis.

Los ingenieros preparan a NEA Scout para su integración y envío en el Marshall Space Flight Center de la NASA en Huntsville, Alabama.
Crédito: NASA.

“NEA Scout será la primera misión interplanetaria de Estados Unidos que utilice propulsión de vela solar”, dijo Les Johnson, investigador principal de tecnología de la misión, en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA. “Ha habido varias pruebas de velas en la órbita de la Tierra, y ahora estamos listos para demostrar que podemos usar este nuevo tipo de propulsión de naves espaciales para ir a nuevos lugares y realizar importantes investigaciones científicas”.

El CubeSat utilizará brazos de aleación de acero inoxidable para desplegar una vela de película de plástico recubierta de aluminio, más delgada que un cabello humano y aproximadamente del tamaño de una cancha de squash. La vela de gran superficie generará impulso al reflejar la luz solar. Las partículas energéticas de la luz solar, llamadas fotones, rebotan en la vela solar para darle un empujón suave pero constante. Con el tiempo, este empuje constante puede acelerar la nave espacial a velocidades muy altas, lo que le permite navegar por el espacio y alcanzar su asteroide objetivo.

“Este tipo de propulsión es especialmente útil para naves espaciales pequeñas y livianas que no pueden transportar grandes cantidades del propulsor convencional de cohetes”, dijo Johnson.

NEA Scout es también un trampolín hacia otra misión de vela solar de la NASA recientemente seleccionada: Solar Cruiser, que utilizará una vela 16 veces más grande cuando vuele en 2025.

Navegando en la luz del sol, NEA Scout comenzará un viaje de aproximadamente dos años para volar por un asteroide cercano a la Tierra. Una vez que llegue a su destino, la nave espacial utilizará una cámara de grado científico para capturar imágenes del asteroide, hasta menos de 10 centímetros por píxel, que los científicos estudiarán para mejorar nuestra comprensión de estos pequeños pero importantes vecinos del sistema solar. La obtención de imágenes de alta resolución es posible gracias al sobrevuelo a baja velocidad (menos de 30 metros por segundo) proporcionado por la vela solar.

Los datos obtenidos ayudarán a los científicos a comprender una clase más pequeña de asteroides, los que miden menos de 100 metros de ancho, que nunca han sido explorados por una nave espacial.

“Las imágenes recopiladas por NEA Scout proporcionarán información valiosa sobre las propiedades físicas del asteroide, como la órbita, la forma, el volumen, la rotación, el campo de polvo y escombros que lo rodea, además de sus propiedades superficiales”, dijo Julie Castillo-Rogez, la investigadora científica principal de la misión del Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

“A pesar de su tamaño, algunos de estos pequeños asteroides podrían representar una amenaza para la Tierra”, dijo el Dr. Jim Stott, gerente del proyecto de tecnología NEA Scout. “Comprender sus propiedades podría ayudarnos a desarrollar estrategias para reducir el daño potencial causado en caso de impacto”.

“Los científicos utilizarán estos datos para determinar qué se requiere para reducir el riesgo, aumentar la efectividad y mejorar el diseño y las operaciones de la exploración espacial robótica y humana”, agregó Castillo-Rogez.

NEA Scout se desarrolla bajo la división Advanced Exploration Systems de la NASA. El CubeSat está diseñado y desarrollado por NASA Marshall en Huntsville, Alabama, y ​​JPL en el sur de California.

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